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1909-2019,历代浪潮扑空者

四次技术革命的历史,是技术与商业交集逐渐变大变深的历史。

以蒸汽机为核心的第一次技术革命,没有成就技术公司。

彼时时代主旋律是殖民和被殖民,最有权势的商业力量是国家意志主导的贸易集团,比如英国东印度公司。这次革命并未诞生围绕蒸汽机本身的大型公司。

以电力、内燃机为核心的第二次技术革命,发明家首度登上商业舞台。

贝尔、爱迪生、福特等发明家和技术专家,创立了贝尔电话公司(后来的AT&T)、爱迪生电灯公司(后来的通用电气)和福特汽车等百年老店,至今霸占产业鳌头。

以信息技术为核心的第三次技术革命,“技术创业”成为工程师的集体性浪潮。

这次技术革命先后掀起两波商业大潮:第一波从上世纪40年代开始,IBM、英特尔、苹果、微软在计算机硬件、软件领域先后崛起;第二波始于上世纪90年代,亚马逊、谷歌、Facebook等顶尖互联网公司成批诞生,美国由此建立了电子制造业、信息产业和互联网产业的优势,坐稳全球老大的地位。错过了第一波的中国抓到了第二波,成就了BATJTMD等大小巨头,深刻影响了中国经济的方方面面。

如今,正在进行的第四次技术革命,从虚拟世界下沉到真实世界,成为跨新旧两代企业、一二三大产业的集体变革。

这场AI、云、大数据驱动的智能革命形成了有如日本“K1异种格斗大赛”的画风:不同背景、不同体量、不同路径的公司同台竞争,玩家不仅有大小科技公司,还包括农业制造业服务业三大产业各个场景,所有公司都试图拥有同一个标签:科技公司。

然而,在四次技术革命的长线繁荣背后,暗含着多条“造饭碗”与“抢饭碗”的兴衰短线。

大部分时候,开启技术浪潮的主体和收获商用成功的主体,不是同一个主体。在充满偶然和复杂性的历代浪潮中,充斥着播种者扑空、收割者得意的故事。

以下故事分别关于内燃机革命、计算机革命、互联网革命、智能革命中那些开启浪潮,离商业成功一步之遥,却最终黯然离场的人。

谁说看到了未来,就一定能活到未来呢?

1.世纪初的天空战

傲慢是一种得不到支持的尊严。

——巴尔扎克

第二次工业革命中,最让人遗憾的扑空者是莱特兄弟。

各国历史教科书上都有关于他们发明飞机的记录:1903年12月7日,莱特兄弟制造的飞机成功试飞,空中停留59秒,标志着飞机的诞生。

实际上,莱特兄弟并非只是发明家,他们还想像贝尔、爱迪生那样,将技术商业化。从1905年开始,哥哥威尔伯·莱特就奔走美国、欧洲之间,试图推销他们的飞机。1909年底,莱特兄弟正式注册了莱特公司(Wright Company),但1915年,就在一战即将开启飞机制造业黄金十年的前夕,弟弟奥维尔·莱特卖掉了公司,退出了航空市场。而同时代,一些更晚起步的公司反而创造辉煌,有的存活至今,比如洛克希德·马丁公司(成立于1912年,目前全球最大武器制造商)和波音公司(成立于1916年,世界两大民航飞机寡头之一)。

回顾莱特兄弟的创业历程,他们的错误是傲慢带来的一系列商业和技术误判。

莱特兄弟的第一个错误是对曝光的敌意态度。

创业之初,莱特兄弟一直信奉“闷声发大财”,生怕别人窃取自己的技术。1903年的那次试飞,莱特兄弟并未邀请公众和媒体观看,除了碰巧在附近的5个邻居外,世界对这个大事件一无所知。

1905年,莱特兄弟第一次向美国战争部(二战后被分为陆军部和空军部)推销飞机时,出于对技术泄露的担忧,提了一系列严苛要求:拒绝展示产品照片,要求战争部先交纳一笔数量可观的保证金才能试飞。由于战争部此前已被别的发明家坑过,合作不了了之。

莱特兄弟的第二个错误是低估了竞争对手。

就在莱特兄弟进行低调而艰难的推销时,世界飞机制造业,格局已变。

1906年,巴西发明家桑托斯·杜蒙特(Alberto Santos-Dumont)在法国完成了超过160英尺(49.8米)的公开飞行,随后飞行热席卷欧美,各种飞行表演不时举行。

然而威尔伯·莱特却在一封给朋友的信中将杜蒙特的飞行戏谑为“跳跃”,并预言:没有任何迹象表明,有其他人能在几年内做到飞行超过300英尺(91.4米)。威尔伯很快被打脸,几个月后,杜蒙特飞出了700英尺。

杜蒙特和其他高调的同行帮莱特教育了市场。美国战争部意识到可控飞行不是无稽之谈,1907年底,他们重新考虑了莱特兄弟的提议,发布了制造飞机的公开招标,并意外收到了多达41份投标书。最终,方案更成熟的莱特兄弟在1908年2月获得了战争部价值25000美元的订单。

但好日子没开始多久,他们就遇到了宿敌格伦·柯蒂斯。

1905年,本行是做发动机的柯蒂斯曾想为莱特兄弟提供发动机。被拒绝后,他转而加入电话发明人贝尔创立的空中实验协会(AEA),双方成为竞争对手。