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“永生”人类的现代探索

最近,剑桥大学的研究员、老年病学专家奥布里德格雷与SENS研究基金会共同进行了“长生不老”的研究,认为通过药物消除人体内的分子损伤和细胞损伤,定期修复人体,人类或许可以推迟死亡的到来甚至实现“永生”。

惧怕死亡是人的天性,“长生不老”是人类的终极梦想。寻仙丹、制仙药、求神祭天、修建金字塔,这都是我们耳熟能详的故事。相比这些荒诞不经的做法,医学界和科学界在探索“长生不老”方面取得了一些成果,或许我们可以在这些成果中破解人类生命的奥秘。

细胞的更新和重组

19世纪30年代,德国生物学家马蒂亚斯·雅各布·施莱登和泰奥多尔·施旺建立了细胞学说:细胞是有机体,一切动植物都是由细胞发育而来,并由细胞和细胞产物所构成。人之所以会衰老,本质上是由于细胞的衰老所引起的,因此只要能够修复细胞的损伤就可能达到“长生不老”的效果。

众所周知,大自然中存在许多单细胞动物,他们可以自行分裂繁殖,达到永生。而多细胞生物也同样可以做到,据英国《每日邮报》报道,科学家发现一种能够“返老还童”的奇特海洋微型生物“灯塔水母”,它们在达到成熟年龄完成交配之后就能返回幼体状态。并且,它们是现今世界上唯一一种掌握“长生不老”秘诀的物种。

细胞学说的应用,就是无性细胞繁殖,即“克隆”。业界将克隆分为生殖性克隆与治疗性克隆。生殖性克隆由于伦理等诸多问题,被明令禁止。而治疗性克隆成了人类不停探索的课题。治疗性克隆简单来说,就是提取全能型的胚胎干细胞,然后在合适的条件下,使其发育成为人体的任何一个器官,如大脑、肌肉、血液和神经,这些器官组织将用于医疗。目前,这种方法已经获得很多国家的默许。

目前,世界上已经有多个科学组织或个人宣布了应用克隆技术的成果,如澳大利亚昆州大学分子生物科学研究所的研究人员用胚胎干细胞在培养皿中培养出了一个微型的肾脏,美国康奈尔大学生殖医学和不育症研究中心的负责人Hung-ChingLiu博士在研究人造子宫等。

虽然由于技术限制,世界上还没有出现通过治疗性克隆临床实践的案例。但我们试想,如果治疗性克隆技术能够得以发展,那么将来身体残疾、白血病、帕金森等诸多病症都将被治愈,而那些需要更换器官的病症也变得容易治疗,人类只需在自身提取细胞就能克隆出所需的器官,还没有排异反应之类的困扰。而且将来人类身体的任何“零件”老化或磨损,都可以随时更换。那么人类的器官就不会衰老,人类也就没有了病痛,并且可以通过这种方式达到“永生”。

机器代替人体器官

虽然治疗性克隆技术尚不成熟,但以机器代替人体器官的案例已经比比皆是。比如给残疾人安装假肢,就是这一方法最为广泛的应用。

这项技术甚至被用来代替人体内部的器官,而且取得了惊人的效果。2011年,美国55岁男子克莱格-刘易斯在美国接受了一项安装离心泵的手术。克莱格是一名患有严重心脏衰竭的病人,手术前他已濒临死亡,而医生为他安装的离心泵有一个类似于涡轮的装置,从而能保持血液不停流动,使病人在没有心脏的情况下也能完成血液循环。更加令人惊讶的是,术后第二天,本来奄奄一息的克莱格就能够起身,并和医生进行交谈。由于克莱格的这个“人造心脏”能悄无声息、持续不断地泵送血液,因此医生再也检测不到他的脉搏了。克莱格是世界上第一个接受这种手术的人,也是全世界第一个没有脉搏和心跳还能存活的“无心人”。

此前,也有数以千计的病患接受过心脏辅助器一类的手术,但那也只限于帮助跳动的心脏供血。像克莱格这样体内已无心脏却仍能存活的“无心人”尚属首例。这次手术也被拍成了纪录片《心脏停止跳动》。

而在新材料方面,人类也不仅仅局限于一些坚硬的初级材料。科学家们越来越注重人造器官材料的舒适性以及与人体的契合度。英国伦敦大学学院纳米技术和再生医学系研究人员已经利用纳米技术在实验室培养出多种人体器官,如鼻子、耳朵、气管、动脉等。专家认为,人造器官必将能够应用于临床实践,从而造福人类。

而科技界的很多人士也对这项技术有着浓厚的兴趣。如谷歌风险投资创始人比尔·马里斯坚信,机器最终可以代替人体的生理部件,这是一种将会改变人类生存和死亡方式的转变,并且斥资4.25亿美元用于与“永葆青春”有关的项目研究。